Por qué titilan las estrellas – Cómo distinguirlas a simple vista de los planetas.

La luz de los astros debe atravesar la atmósfera terrestre para llagar a nosotros.
En ese camino, sufre una refracción (https://es.wikipedia.org/wiki/Refracci%C3%B3n). Ésta es mayor en objetos a baja altura, incluso, por ese efecto, se pueden observar objetos que están no muy por debajo del horizonte.

File:Refracción.png

Ilustración de Francisco Javier Blanco González en Wikipedia.

A mayor altura, la refracción es menor siendo nula a 90° o cuando el objeto está en el Zenit. En todo momento, hay turbulencias en la atmósfera que generan pequeñas y aleatorias variaciones o fluctuaciones en la refracción. Éstas, también son más notables cerca del horizonte que a mayor altura, sencillamente porque a baja altura, la luz debe atravesar más atmósfera hasta llegarnos.

titilanAtmosfera

Ilustración publicada en Curiosity – ver enlace en referencia

Estas pequeñas variaciones en la refracción son las responsables de que las estrellas titilen.
Las estrellas son enormes, pero son tan lejanas que las vemos como objetos puntuales o sea sin tamaño aparente (aparte del Sol). Las fluctuaciones de la refracción son comparables al aspecto puntual de las estrellas y produce ese titileo tan particular. Incluso si las observamos por un telescopio, siempre las veremos puntuales y titilando.

Los planetas son más pequeños que las estrellas pero están mucho más cerca. Eso hace que presenten un disco aparente para el cual las fluctuaciones de la refracción no son tan apreciables. Es por eso que los planetas no titilan o lo hacen de manera despreciable. Observándolos por telescopio, apreciaremos su disco aparente (o fase en el caso Venus y Mercurio) con un brillo parejo.
En algunos casos, las fluctuaciones producen variaciones de color del rojo al azul en los objetos a baja altura.

Luego, podemos concluir que la diferencia observacional entre una estrella y un planeta a simple vista, es que las estrellas titilan y los planetas no.

Referencia:

pdp.

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