El tamaño de IC 1101 (la mayor galaxia conocida hasta hoy – sep.2016 -)

En Astronomía siempre llamó la atención las grandes cantidades.
Es por eso que muchas veces nos preguntamos qué objeto es el más grande en su clase. En tal sentido podemos preguntarnos ¿cuál es la galaxia de mayor tamaño?. Sin duda la respuesta es la elíptica supergigante IC 1101, en el corazón del cúmulo de galaxias Abell 2029.

File:IC 1101 in Abell 2029 (hst 06228 03 wfpc2 f702w pc).jpg

IC 1101 en Abel 2019 – NASA/ESA/Hubble Space Telescope / Wikipedia.

Es la galaxia central y dominante de ese cúmulo, de hecho, la mayor cantidad de luz que recibimos de él, proviene de IC 1101. Está ubicada a unos 1000 millones de años luz (AL) de nosotros, y si bien es la mayor galaxia conocida, no está claro aún el valor de su diámetro.
No es fácil medir un objeto con bordes tan difusos como el de una galaxia elíptica tan luminosa. Por un lado, si se observan estrellas brillantes, jóvenes y azuladas, podemos estimar el tamaño de la galaxia. Se define como “radio efectivo” al radio de la galaxia dentro del cual se encuentra la mitad de la luz recibida de ella. En este caso, ese radio es de unos 200 mil AL.
Ese valor es el doble del diámetro de la Vía Láctea, y casi el valor del diámetro de la galaxia de Andrómeda. Otros estudios pretendieron hallar el valor de su tamaño total, lo que no es fácil teniendo en cuenta lo difusa que se vuelve la galaxia hacia sus extremos. Hay que considerar la existencia del halo, el cual evidentemente forma parte de la galaxia, y su luz es muy tenue, cada vez más a medida que nos alejamos de ella; luego, cuesta determinar dónde termina. Así es cómo se llegó a valores de unos 6 millones de AL de diámetro mayor (recordemos que la forma elíptica tiene dos ejes, uno mayor y otro menor).
Un verdadero monstruo.
Pero hoy en día (sep. 2016) ese valor ha sido refinado y se volvió menor. Actualmente se estima que IC 1101 tiene un diámetro de 2 millones de AL., la tercera parte del antes adoptado, pero por eso no deja de ser la ganadora del título de la mayor galaxia del Universo hasta ahora conocida.
Ese valor es casi la distancia entre nosotros y la galaxia de Andrómeda, lo que no es poco.
Pero IC 1101, podría ser ser algo menor aún.
Como es una galaxia elíptica, seguramente se formó de la unión de dos grandes espirales.
Luego, como galaxia dominante de su cúmulo, continuó asimilando a otras menores. Por cada asimilación, la galaxia tiende a “hincharse”, para luego desinflarse algo perdiendo un poco de ese tamaño alcanzado después de la asimilación; todo como parte de la “digestión” dinámica de una estructura menor.
Así es cómo IC 1101, podría estar algo hinchada por haber asimilado a otra recientemente. De ser así, debería deshincharse pero no demasiado, por lo que seguiría siendo la más grande conocida hasta hoy.

Referencias:

pdp.

 

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