322P podría ser un asteroide rasante al Sol.

Hay diferencias entre cometas y asteroides.
Los primeros son un manojo de rocas pegadas por hielos con órbitas bastante elípticas.
Los otros son rocosos y a veces tienen algunos hielos en su superficie, posiblemente por el choque con cometas. Sus órbitas son más circulares que las de aquellos viajeros helados.
Además, entre ellos hay diferencias de densidades (cantidad de materia por unidad de volumen) y de color, todo relacionado con su composición.
No obstante, suelen observarse cometas con órbitas asteroidades y asteroides con trayectorias cometarias, por lo que hay que recurrir a otras propiedades que los identifica para clasificarlos con precisión.

El objeto 322P/SOHO 1, (la “P” indica que es periódico) inicialmemnte fue detectado por el telescopio solar espacial SOHO [1]. Su sutil cola permitió suponer que se trataba de un cometa, lo que estaba apoyado por la forma de su órbita.
Pero SOHO está diseñado para observar el Sol, por lo que no es el mejor telescopio para observar detalladamente un cometa.
Así es como se lo observó desde Tierra y con el telescopio espacial infrarrojo Spitzer [2].
Tiene un diámetro de 150 Km. a 300 Km. y muestra una rotación de casi 3 hs.. Por su masa y tamaño, su densidad (de una tonelada por metro cúbico) es muy alta para ser la de un objeto hecho por rocas pegadas con hielos. Su color es algo azulado para ser un cometa, lo que está de acuerdo con el color de los asteroides de tipo V o Q [3].
Todo esto, aparte de su tamaño, sugiere que no se trata de un cometa. Es más; no muestra actividad cometaria generadora de una cola o de aspecto de coma.

322p

Imágenes de 322P publicadas en el trabajo de M.M. Knight et al.. No se observa actividad cometaria alguna.

La sutil cola observada con el telescopio SOHO, podría haberse debido a actividad de material volátil. De esta manera, 322P sería un asteroide, y en tal caso sería el asteroide de menor perihelio (mínimo acercamiento al Sol) conocido hasta ahora, de tan sólo 8 millones de Km.; menor que muchos cometas “rasantes” al Sol.

Referencia:

  1. http://sohowww.nascom.nasa.gov/
  2. http://legacy.spitzer.caltech.edu/
  3. https://es.wikipedia.org/wiki/Tipo_espectral_(asteroides)

Fuentes:

pdp.

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