¿Para qué es importante observar binarias?

Wikipedia.

Las estrellas binarias [1], son dos estrellas girando alrededor de un punto en común llamado centro de masas. Alguien alguna vez dijo que podríamos saber todo sobre las estrellas menos de qué estaban hechas.
La espectroscopía se encargó de analizar su luz y averiguar no sólo de qué estaban hechas sino cómo son sus interiores.
Pero observando a una estrella solitaria, no podremos saber su masa, cuánta materia la forma. Una de las leyes de Kepler [2], establece la relación entre el período de translación de un cuerpo en torno de otro y el radio de su órbita (o semieje si su trayectoria es una elipse). Eso depende de sus masas. Cuanto más masivos, mayor será la atracción entre ellos y más rápido deberán girar para no precipitar uno sobre el otro.

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Si observamos una binaria eclipsante, podemos medir el período de translación y encontrar el valor del radio de sus órbitas. Con esos datos, y conociendo la ley de Kepler mencionada, se puede calcular las masas involucradas.
Luego, la teoría nos asegura que las estrellas del mismo tipo que las binarias observadas, tendrán la misma que ellas. Así entonces obtenemos las masas para cada tipo estelar [3].

Observando el brillo total del par de estrellas, podremos analizar le curva de luz en los momentos en que una estrella oculta la otra. Sabiendo cómo se mueven (velocidad y tiempo de duración de los eclipses) podemos calcular los radio de cada una. Entonces ya tenemos tamaños.

Sabiendo las dimensiones de las órbitas de las binarias, y midiendo las separaciones, tendremos el valor real y aparente del radio orbital. Una trigonometría básica nos dirá a qué distancia están para que el radio orbital tenga ese tamaño aparente.
Si además esas binarias están en un grupo estelar, tendremos un buen indicador de la distancia a ese grupo.

Referencias:

  1. https://es.wikipedia.org/wiki/Estrella_binaria
  2. https://es.wikipedia.org/wiki/Leyes_de_Kepler
  3. https://es.wikipedia.org/wiki/Tipo_espectral_(estrellas)
  • NEW PLEIADES ECLIPSING BINARIES AND A HYADES TRANSITING SYSTEM IDENTIFIED BY K2, Trevor J. David et al..Published 2016 April 13© 2016. The American Astronomical Society. All rights reserved.
    The Astronomical Journal, Volume 151, Number 5.
    http://iopscience.iop.org/article/10.3847/0004-6256/151/5/112

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