La baja densidad del C67P/C-G

Se sabe que los cometas están formados por rocas unidas por hielos y muy pocos metales. Por el contrario, los asteroides son totalmente rocosos con metales y a veces tienen muy pocos hielos en su superficie. Así es cómo podemos decir que los cometas son más livianos que los asteroides (tienen menos masa).
De hecho, el hielo es más liviano que el agua, es por eso que flota.
Pero la pregunta es: ¿cuán livianos o poco densos son los cometas?
A través de sus órbitas se puede conocer su masa, y observándolos se puede estimar su volumen. De esta manera podemos calcular su densidad (cantidad de materia por unidad de volumen) y veremos que es realmente baja, como se esperaba de un cuerpo hecho de rocas pegadas por hielos. La sorpresa es que las densidades medidas en cometas, son menores a las esperadas teniendo en cuenta las rocas que hay en su composición.
Así hay dos modelos posibles.
Puede que tengan grandes cavidades en su interior, lo que los haría realmente quebradizos; o puede que tengan pequeñas cavidades dándoles una estructura “esponjosa” como de bolsa de semillas, que hasta soportaría algunas deformaciones o impactos.

Cometa C67P por ESA, Rosetta.

La misión Rosetta en C67P/C-G, pudo medir su densidad debido a su cercanía al cometa.
Al pasar por encima de regiones de menor o mayor densidad, la sonda siente menor o mayor a tracción de cometa. Eso se refleja en variaciones orbitales detectables que permiten medir esas variaciones de densidad en el cuerpo de objeto.
La sonda no mostró significativas variaciones por lo que resulta que el cometa es bastante homogéneo en su interior. Luego, al menos este cometa se trata de un cuerpo esponjoso.

Veamos los valores.
El agua tiene una densidad de 1 gr. por centímetro cúbico (cc – cubo de un cm. de lado). El hielo es más liviano, tiene una densidad de 0,9 gr. por cada cc.. Eso se debe a que cuando el agua congela, se forman cristales (de hielo) que aumentan su volumen.
La densidad de C67P es de tan sólo 0,53 gr. por cc.. Sabiendo su volumen de unos 19 Km. cúbicos (un cubo de casi 20 Km. de lado), esto nos arroja una masa total de unos 10 mil millones de toneladas.

Este cometa sería más liviano que un iceberg [1] tan grande como él, y eso que tiene rocas.

Los copos de nieve, se forman por el congelamiento de agua en impurezas de la atmósfera. Bajo este punto de vista, los cometas son los copos de nieve del espacio.

Referencias:

  1. https://es.wikipedia.org/wiki/Iceberg

Fuentes:

pdp.

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